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Pau Gasol ya es leyenda: estos son los hitos de su descomunal carrera a lo largo de más de 20 años

© REUTERS / Mike DiNovo-USA TODAY SportsJan 10, 2015; Chicago, IL, USA; Chicago Bulls forward Pau Gasol (16) shoots the ball against the Milwaukee Bucks during the second half at the United Center. The Chicago Bulls defeat the Milwaukee Bucks 95-87.
Jan 10, 2015; Chicago, IL, USA; Chicago Bulls forward Pau Gasol (16) shoots the ball against the Milwaukee Bucks during the second half at the United Center. The Chicago Bulls defeat the Milwaukee Bucks 95-87. - Sputnik Mundo, 1920, 05.10.2021
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El mejor jugador español de baloncesto de todos los tiempos deja el deporte profesional a los 41 años de edad. Recordamos la trayectoria de un baloncestista inigualable desde que se coronó campeón del mundo junior con España en 1999 hasta su última participación olímpica en 2021, pasando por sus títulos en la NBA.
No volverá a jugar más a baloncesto de manera profesional y pasará a centrarse en la actividad de su fundación y en proyectos ligados al mundo de la salud. Así lo ha manifestado en rueda de prensa en el Teatro Liceu de Barcelona, acompañado de familiares, compañeros, amigos y allegados, el mejor jugador español de baloncesto de la historia. El nombre de Pau Gasol (Barcelona, 1980) engrosa definitivamente la lista de los deportistas más importantes del país, al lado de mitos como Miguel Induráin, Fermín Cacho, Ángel Nieto o Manel Estiarte, una lista que ya tiene reservado un hueco al tenista Rafael Nadal.
El baloncestista catalán había convocado a los medios de comunicación el 5 de octubre para desvelar su futuro profesional, que seguirá ligado al deporte y a los proyectos de corte humanitario y de salud en los que venía involucrándose desde hace años. No en vano, Pau Gasol es embajador de Unicef desde 2003. Junto con su hermano Marc también dirige desde 2013 la Gasol Foundation, organización creada por ambos para promocionar hábitos de vida saludable y luchar contra la obesidad infantil. Y en verano de 2021, durante los Juegos de Tokio, el Comité Olímpico Internacional (COI) lo incluyó en la Comisión de Atletas, el órgano que los representa.
Pau Gasol revela una presencia descomunal en las páginas más ilustres de la historia patria del deporte de la canasta, al que dotó de éxitos inusitados hasta el momento. Un deporte en el que, aun siendo colectivo, inscribe también su protagonismo en forma de diversos galardones individuales, la guinda de un trabajo de grupo en el que él fue su máxima figura. El reconocimiento de sus rivales es un ejemplo más.
Campeón del mundo y de Europa con España, triple medallista olímpico, campeón de la NBA con Los Ángeles Lakers y de Liga y Copa con el FC Barcelona, su palmarés es aplastante. Sus galardones individuales incluyen premios al mejor jugador del Mundial 2006 y de los Eurobasket 2009 y 2015, mejor debutante en la NBA en la temporada 2001/2002 y seis participaciones All Star. Es el máximo anotador de la historia del Eurobasket (1.183 puntos) y ha disputado cinco Juegos Olímpicos.

Una nueva dimensión

Con una altura y un peso corporal que fue incrementándose a lo largo de su carrera desde los 2,09 metros y 93 kilogramos (en 1999) hasta los más recientes 2,15 metros y 113 kilogramos, Pau Gasol representa un tipo de jugador con unas características físicas y ‒sobre todo‒ técnicas, inéditas en el baloncesto español hasta su aparición.
Jugador altísimo pero ágil y de movimientos rápidos, se distinguía además por disponer de una buena mecánica de tiro, que le aseguraba ser un lanzador fiable incluso más allá de la línea de tres puntos. Con una envergadura descomunal (2,29 metros, distancia medida entre el extremo de sus dedos con los brazos puestos en cruz), además tenía una gran capacidad para atrapar rebotes y poner tapones.
También gozaba de una excelente lectura del juego, que expresaba con una notable capacidad para dar buenos pases. Anotador constante, encaraba el aro tanto de espaldas como de frente, momento en el que se podía ayudar de su gran dominio de balón (no era raro verle acometer el aro y sortear rivales luego de pasarse el balón entre las piernas), una característica más propia de jugadores de mucho menor tamaño.

Promesa y eclosión (1999-2001)

En 1998 Gasol era una promesa en ciernes, un desgarbado muchacho que aún se estaba puliendo como baloncestista. Encuadrado en una selección española junior donde las figuras eran Raül López y Juan Carlos Navarro, la leyenda del grupo (generación nacida en 1980) comenzó a fraguarse en el Mundial junior de Lisboa en 1999, donde España derrotó en la final a los EEUU, también gracias a varias canastas del joven Gasol, aun cuando su papel todavía era secundario.
Tras debutar en la competición nacional ‒la ACB‒ en enero de 1999, su explosión, también mediática, se produjo en la final de la Copa del Rey de 2001 frente al Real Madrid. Una actuación descollante plagada de polivalencia y recursos técnicos (25 puntos) contribuyó de manera decisiva al triunfo blaugrana, éxito que repitió frente al mismo rival en la final de la ACB. Gasol fue elegido el mejor jugador de ambas finales y su nombre ya estaba en boca de todos los aficionados, entrenadores y periodistas especializados. ¿Cuál era el techo del joven prodigio barcelonés?
Las posibilidades de Gasol no pasaron desapercibidas al otro lado del Atlántico y a finales de junio de 2001 fue elegido en tercera posición en el draft de la NBA por los Atlanta Hawks, equipo que cedió sus derechos a los Grizzlies de Memphis. Ningún jugador europeo había sido antes seleccionado en una posición tan alta, lo cual da una idea de las expectativas que había creado. Ese mismo verano debutó con la selección española absoluta en el Eurobasket de Turquía, donde obtuvo la medalla de bronce y rindió en varios partidos a un altísimo nivel, como en el choque que enfrentó a España y Alemania por este metal: 31 puntos y 10 rebotes.

Llegada a la NBA y campeón del mundo (2001-2006)

La primera canasta de Pau Gasol con los Grizzlies fue un mate. El equipo no ganó muchos partidos, pero el ala-pívot catalán acabó su primera campaña con un promedio de nada menos 17,6 puntos y 8,9 rebotes por encuentro, una prestación que le valió ser elegido el mejor jugador debutante de la temporada.
Mejoró sus números en las siguientes campañas y en 2006, cuando ya anotaba 20 tantos por noche, fue elegido para disputar el partido de las estrellas de la NBA. Era la primera vez que un español era nombrado All Star. Pero la cima ese año se culminó en Japón, durante la disputa del Mundial de baloncesto. España ofreció un juego preciosista que se tradujo en rotundas victorias, siempre liderada por Pau Gasol.
En los minutos finales de la infartante semifinal contra Argentina, se lesionó de gravedad en un pie. Pero apenas 48 horas después, el 3 de septiembre, su mera presencia en el banquillo, cual Cid campeador, galvanizó de algún modo a sus compañeros, que trituraron a Grecia en la final (70-47). Pau Gasol fue elegido el mejor jugador del torneo.

Bicampeón de la NBA (2009 y 2010)

En febrero de 2008, Gasol recaló en un equipo con solera y grandes aspiraciones: Los Ángeles Lakers. Allí forma un dúo demoledor con Kobe Bryant. Las cifras de su debut angelino (24 puntos, 12 rebotes y cuatro asistencias frente a New Jersey Nets), dan una medida de su capacidad en un equipo que quiere ser campeón.
Los Lakers no pudieron en la final de 2008 con los Boston Celtics, pero en 2009 sí pudieron con los Magic de Orlando. Y en 2010 se desquitaron de los bostonianos. Pau Gasol, con promedios de 18,6 puntos y 11,6 rebotes, incluso sonó como mejor jugador de la final, galardón que finalmente obtuvo Kobe Bryant. Ese mismo año, en febrero, el pívot catalán certificó su tercera participación en el partido de las estrellas, con lo que a la conclusión de la temporada 2009-2010 acumulaba ya dos anillos de campeón de la NBA y tres presencias All Star.

Triple campeón de Europa

La selección española se coronó campeona continental por primera vez en el Eurobasket de Polonia en 2009, batiendo en la final a Serbia. Pau Gasol fue elegido el mejor jugador de la competición. En 2011 el equipo revalidó el título, tras arrollar a Francia. Y en 2015 consiguió su tercera corona europea, ante Lituania.
Pero fue en la semifinal contra Francia en 2015 donde el crack catalán jugó el partido de su vida. Ya veterano (35 años), Gasol firmó una actuación impresionante en un partido taquicárdico con prórroga incluida (80-75) en el que, sin apenas fallos, anotó 40 puntos de todos los colores y rebañó 11 rebotes. Fue nuevamente declarado el jugador más valioso del torneo.
En invierno, representando a los Chicago Bulls, había disputado en Nueva York su quinto partido All Star, del que fue coprotagonista icónico al disputar con su hermano Marc el salto inicial. Dos estrellas en una misma familia. Pau disputaría su sexto y último partido de las estrellas en 2016. Marc ha disputado hasta la fecha tres y también tiene un anillo de campeón, con Toronto Raptors en 2019.

Tres medallas olímpicas

El último partido que Pau Gasol disputó fue en cuartos de final contra Eslovenia el 3 de agosto durante los Juegos Olímpicos de Tokio, con la selección española. Fue su quinta participación olímpica, saldada sin presea alguna.
Pero anteriormente, la selección española por él liderada obtuvo dos medallas de plata olímpicas y una de bronce en los Juegos de Pekín 2008, Londres 2012 y Río de Janeiro 2016, respectivamente. Las finales en las capitales china y británica se disputaron contra dos selecciones estadounidenses de altísimo nivel, casi de ensueño.
La de 2008 está catalogada como la mejor final olímpica de la historia, por calidad de juego e intensidad. Pau Gasol jugó con especial brillantez (24 puntos, ocho rebotes y siete asistencias). EEUU se las vio y deseó para ganar a España apretadamente por 118-107 en Pekín y todos los jugadores estadounidenses acudieron a saludarle en primer lugar. Tres cuartos de lo mismo ocurrió en Londres, donde los españoles cayeron con un marcador incluso más apretado (107-100).

Vuelta a Barcelona

Pau Gasol jugó su último partido en la NBA con los Milwaukee Bucks en marzo de 2019. Una grave lesión en un pie le mantuvo inactivo casi dos años, hasta que en febrero de 2021 fichó por su club primigenio, el FC Barcelona. En total, su bagaje en la liga profesional estadounidense incluye 1.226 partidos en los que ha acumulado 20.894 puntos, 11.305 rebotes, 3.925 asistencias y 1.941 tapones.
En Barcelona buscó ayudar al equipo mientras afinaba su puesta a punto para disputar sus quintos Juegos Olímpicos. Tuvo buenas actuaciones y ayudó significativamente a conseguir el título liguero frente al Real Madrid. El conjunto catalán llegó a la final de la Euroliga, pero sucumbió ante el Anadolu Efes turco. La Euroliga es el único título de clubs que se le ha resistido a Gasol.
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