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Las nuevas mutaciónes de SARS-CoV-2 y la vuelta a clases, ¿los niños seguirán casi "inmunes"?

© Foto : Gentileza MineducVuelta a clases presenciales en Chile
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Pese a que 2020 empezó con la ciencia abocada al estudio del nuevo coronavirus, aún quedan preguntas por responder sobre cómo se propaga el virus entre los niños. El desconocimiento implica un gran desafío para los Gobiernos que están planificando la vuelta a clases escolar; a lo que se suma la circulación de cepas más contagiosas del SARS-CoV-2.
La aparición de nuevas variantes de COVID-19 de hasta 50% más infecciosas que las variantes anteriores —como la que apareció en Reino Unido en noviembre de 2020, denominada B.1.1.7—, puso en alerta a las autoridades que estaban planificando la vuelta a clases y repensando el cierre de las escuelas. Los resultados de los primeros análisis sugerían que el virus se estaba transmitiendo más entre los niños que entre los adultos, en comparación con otras cepas. 
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Pese a que varios estudios realizados durante 2020 sugieren que los centros educativos no son focos de transmisión del COVID-19 —siempre y cuando se tomen las precauciones necesarias, como usar mascarillas, mantener la higiene y el distanciamiento social—, los datos no suelen ser fácilmente comparables entre países. 
Los motivos son varios, entre ellos la variación en las prácticas y, además, porque es probable que no se detecten muchos casos de niños que tengan infecciones asintomáticas, según explicó a la revista Nature Calum Semple, especialista en brotes de la Universidad de Liverpool, Reino Unido. Es decir, los resultados pueden no ser tan fiables ni generalizables. 
"Todavía no sabemos realmente en qué medida las escuelas y los niños contribuyen a la propagación", dijo a Nature Catherine Bennett, epidemióloga de la Universidad Deakin de Melbourne, Australia. 
Lo que sí se sabe, es que los niños son al menos la mitad de susceptibles a la infección por el SARS-CoV-2 que los adultos.

¿Por qué los niños se contagian menos de COVID-19? 

Los investigadores desconocen la razón exacta por la que los infantes pareciera que se contagian menos que los adultos, pero estiman que algunas diferencias biológicas inherentes a cada grupo etario podrían ser uno de los motivos:
Según señaló a Nature Calum Semple, especialista en brotes de la Universidad de Liverpool (Reino Unido), mientras que los adultos tienen estos receptores en todas las vías respiratorias, los niños podrían tenerlos sólo en el tracto respiratorio superior. Esto podría explicar por qué el virus no parece arraigar en los niños pequeños.

¿Qué pasa entonces con el retorno a clases?

Muchos investigadores opinan que los Gobiernos deben actuar rápidamente cuando se produce un aumento en el número de infecciones de COVID-19, incluido el cierre de las escuelas. "Es mejor actuar con rapidez y [luego] relajarse", dijo a Nature George Milne, que dirige la elaboración de modelos de COVID-19 en la Universidad de Australia Occidental, en Perth. Sin embargo, otros científicos mantienen la esperanza de que, con medidas estrictas, las escuelas puedan seguir siendo de relativo bajo riesgo incluso con la propagación de la nueva variante. 
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Según informó la revista Science, Kanecia Zimmerman, pediatra de la Universidad de Duke (Estados Unidos) realizó un seguimiento de los brotes escolares entre 100.000 alumnos y personal de las escuelas de Carolina del Norte (Estados Unidos), y descubrió que incluso en comunidades con una transmisión muy alta —más de 900 casos por cada 100.000 residentes en 14 días consecutivos— los requisitos de mascarilla estrictos y el tamaño reducido de las clases (con niños que asisten en persona dos días a la semana) mantienen los brotes escolares controlados.
Además, otros investigadores advierten del peligro de cerrar las escuelas o de continuar postergando el retorno a clases. Kim Mulholland, pediatra del Instituto de Investigación Infantil Murdoch de Melbourne (Australia), aseguró a Nature que el prejuicio no sólo supone la pérdida de aprendizaje para los niños, sino también un daño social devastador a largo plazo: la exposición potencial a abusos y, en algunos países, el fin prematuro de la escolarización a cambio del trabajo o el matrimonio forzoso. 
Un informe de Save the Children de octubre de 2020 predijo que como resultado indirecto del COVID-19, para finales de 2020 medio millón de niños más de lo habitual en todo el mundo habrían sido obligados a contraer matrimonio —2,5 millones si se comprenden los siguientes cinco años—, y un millón más de infantes gestantes habrían quedado embarazadas producto de abusos.
A su vez, Bennett también afirma que mantener a los niños en casa puede aumentar la transmisión en el hogar si los padres llevan niñeras a sus casas.
LA OPINIÓN DEL AUTOR NO COINCIDE NECESARIAMENTE CON LA DE SPUTNIK
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