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    Una impresión artística de las galaxias en el espacio

    A la caza del Planeta Nueve: detectan un planeta enano al borde del Sistema Solar

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    Los astrónomos de Michigan descubrieron un nuevo planeta enano, por el momento denominado simplemente como 2014 UZ224. El cuerpo celeste por sí mismo no es muy peculiar, pero el método de búsqueda puede ser utilizado para cazar 'presas' mucho más importantes.

    El hallazgo de UZ224, a una distancia de unos 13.680 millones de kilómetros de la Tierra, es un logro considerable, realizado con la ayuda del telescopio ubicado en los Andes chilenos y con el uso del innovador método de detección, desarrollado por David Gerdes, físico y astrónomo de la Universidad de Michigan.

    El método consiste en la comparación foto por foto de las imágenes captadas por la cámara llamada Dark Energy Camera, diseñada para crear mapas de galaxias lejanas.

    "Las galaxias y estrellas son tan lejanas que no se registran sus movimientos en las imágenes [de la cámara]. Los objetos dentro del Sistema Solar, por su parte, cambian un poquito su posición con el tiempo", explicó Gerdes a la estación de radios NPR.

    Pues, se pueden detectar cambios minúsculos en la posición de objetos celestes y calcular su órbita. Así fue descubierto UZ224. Pero no es el hallazgo más deseado de Gerdes y su equipo.

    A inicios de 2016, los astrónomos de California 'responsables' por el descubrimiento de los planetas enano Eris y Sedna teorizaron sobre la existencia de un enorme planeta —10 veces mayor que la Tierra— en la zona por detrás de la órbita de Plutón. 

    Este misterioso planeta, apodado Planeta Nueve, influye en las órbitas de los planetas enanos ubicados en la zona, y los astrónomos del mundo monitorean sin cesar esta parte de cielo con la esperanza de captar el cuerpo celeste en sus miras.

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    Sin embargo, se requiere más datos para acercar el descubrimiento. En este sentido, el método de Gerdes y su Dark Energy Camera podría precisar el área de la búsqueda o incluso detectar las huellas del Planeta Nueve.

    "Tenemos buenas oportunidades para encontrarlo. Sería el hallazgo astronómico más importante de nuestra generación. La caza está en plena marcha", aseguró Gerdes.

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