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    A pesar de la actual lucha de la humanidad contra el coronavirus, todavía existen otras amenazas muy reales, como un posible ataque de asteroides a la Tierra, advierte el portal científico Phys.org. La NASA, por lo tanto, está desarrollando un potente motor de iones para su misión de defensa planetaria contra los asteroides.

    La misión DART (Double Asteroid Redirection Test, en inglés) se lanzará en julio de 2021 para demostrar la capacidad tecnológica de desviar un asteroide. Los investigadores buscan estudiar el uso del impacto cinético para cambiar la trayectoria de una roca espacial.

    DART se dirigirá al diminuto sistema binario de asteroides llamado Didymos, que no supone ninguna amenaza para la Tierra. El mayor de los dos, llamado Didymos A, tiene unos 780 metros de diámetro, mientras que el más pequeño, Didymos B, tiene solo unos 160 metros. El DART se estrellará contra el Didymos B, cercano por su tamaño al un asteroide típico que puede amenazar a la Tierra.

    El sistema de asteroides está a 11 millones de kilómetros de nuestro planeta. Y para llegar allí, la NASA utilizará un potente motor de iones NEXT-C (Evolutionary Xenon Thruster - Commercial, en inglés), señala Phys.org.

    La agencia está preparando el NEXT-C para la misión con una serie de pruebas, tanto de rendimiento como medioambientales. También el propulsor se sometió a condiciones simuladas de vuelo espacial: la vibración extrema durante el lanzamiento y el frío extremo del espacio.

    DART llegará al asteroide binario Didymos acompañado de satélites pequeños LICIA (Light Italian CubeSat for Imaging of Asteroids) de la Agencia Espacial Italiana. Se separarán de DART antes de la colisión con Didymos B y harán imágenes del impacto y de los escombros para transmitirlas a la Tierra.

    Se espera que el impacto cambie la velocidad orbital y el periodo de rotación de Didymos B. También dejará un cráter en la superficie.

    Mientras tanto, un nuevo estudio, dirigido por la físico del Laboratorio Nacional Lawrence Livermore (LLNL, por sus siglas en inglés), Tané Remington, descubrió que la forma particular en que un asteroide es golpeado con un objeto y su fuerza tiene un efecto sustancial en el tamaño del cráter previsto en la roca y la cantidad de impulso transferido.

    Estos hallazgos ayudarán al equipo de DART a perfeccionar su plan de la misión.

    "Este estudio sugiere que la misión DART impartirá una transferencia de momento más pequeña que la calculada previamente", explicó Mike Owen, físico del LLNL, coautor del trabajo.

    "Si hubiera un asteroide con destino a la Tierra, subestimar la transferencia de momento podría significar la diferencia entre una misión de desviación exitosa y un impacto", advirtió el científico.

    Aunque DART será destruido cuando impacte, la ESA está planeando una misión de seguimiento. Se llama Hera, y está programada para lanzarse en 2024, y llegar en 2027. Hera no solo investigará el efecto del impacto de DART, sino que llevará unas herramientas para estudiar los asteroides binarios, y su interior.

    Etiquetas:
    Tierra, amenaza, misión, NASA, asteroide
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