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    Un amateur "marcó un hito" en la astrofísica: captó el momento exacto en que explota una estrella

    © Foto: Hubble Space Telescope
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    Un cerrajero argentino aficionado a la astronomía logró lo que hasta ahora no había podido lograr la comunidad astronómica internacional: registrar el instante preciso en que se produce una supernova, la explosión de una estrella. ¿Por qué su descubrimiento es tan importante?

    El supernova tradicional es la muerte de una estrella muy grande (de un astro que tenga por lo menos 10 veces más masa que el Sol); cuando se da, significa que colapsó y explotó.Entender cómo explota una supernova ayuda a comprender cómo fueron producidos los elementos químicos en el universo, y de alguna manera también, entender cómo cambia su composición química.

    "El supernova dice qué le pasa a la estrella y cómo evolucionó. La captación temprana del supernova, que fue lo que se logró, nos ayuda a confirmar los modelos evolutivos de estos objetos, que hasta ahora eran sólo postulados teóricos", explicó a Sputnik Melina Bersten, del Instituto de Astrofísica de La Plata e investigadora del hallazgo.

    La galaxia espiral NGC 613 y las imágenes obtenidas por Víctor Buso
    La galaxia espiral NGC 613 y las imágenes obtenidas por Víctor Buso

    El brillo que las estrellas irradian durante su vida se genera por la energía que se está produciendo en su interior. A partir de un mecanismo que se conoce como fusión, las estrellas grandes convierten elementos livianos en elementos más pesados. La energía producida durante la fusión hace que la estrella esté estable en el firmamento; pero llega un punto en que la quema no genera más energía y ya no se puede contrarrestar la gravedad, y colapsan.

    El colapso se transforma en explosión en el interior de la estrella, y el supernova se da cuando llega a la superficie. En otras palabras, es el momento en que se esparcen todos esos elementos químicos que la estrella produjo durante su evolución.

    Bersten señaló que el fenómeno se desarrolla en unas pocas horas, y se puede observar porque "sale un montón de luz de forma muy abrupta, como el flash de una cámara pero muchísimo más intenso".

    Actualmente la observación de la supernova es el único medio por el cual los científicos pueden obtener una idea de cómo es el proceso evolutivo y la estructura de un astro, porque no pueden ver qué sucede en su "interior". El problema es que no se sabe cuándo y dónde va a suceder una supernova: se estiman dos o tres por siglo por galaxia.

    Sin embargo, los investigadores pudieron corroborar los modelos teóricos que predecían la existencia de tres fases en la evolución de las supernovas por los registros que logró Víctor Buso, un astrónomo aficionado que instaló un telescopio en su casa y el 20 de septiembre de 2016 apuntó al lugar correcto en el momento indicado, la galaxia espiral NGC 613, ubicada a 70 millones de años luz de la Tierra. Además de suerte, hubo astucia: Buso tomó más de 40 fotografías en el lapso de una hora y dio aviso a la Unión Astronómica Internacional porque supo que algo estaba pasando.

    El argentino captó la primera de las tres fases de la supernova (cuando la estrella explota y un shock de luz emerge hacia la superficie estelar). La segunda etapa se da en los días posteriores y se caracteriza por el enfriamiento del astro; en la tercera el objeto sufre un calentamiento causado por efecto del decaimiento radioactivo, que se extiende por semanas.

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    El análisis de los datos que arrojó el hallazgo fue publicado en la revista Nature, y estuvo a cargo de un grupo de investigadores del Consejo Nacional de Investigaciones Científicas y Técnicas en el Instituto de Astrofísica de La Plata, el Instituto Argentino de Radioastronomía y la Universidad Nacional de Río Negro, en colaboración con expertos de Estados Unidos, Japón y el Reino Unido.

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    Etiquetas:
    astrofísica, supernova, galaxia, descubrimiento, ciencia
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