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    Montaje de un cohete Protón

    El Protón Medium, la respuesta rusa al avance de SpaceX

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    La empresa International Launch Services (ILS), propietaria de los derechos exclusivos para los lanzamientos comerciales de cohetes rusos Protón y Angará, está esperando impacientemente el primer vuelo de la versión aligerada de su cohete-estrella: el Protón Medium, capaz de hacerle la competencia al Falcon 9 de SpaceX.

    El actual Protón fue diseñado como un cohete portador pesado capaz de colocar en la órbita hasta 7 toneladas de carga útil. Las tendencias actuales en la construcción de los satélites provocaron que esta capacidad sobre, y un cohete de menor potencia, pero más optimizado, resulta más atractivo para los operadores de satélites.

    "Necesitamos un cohete que cueste entre 55 y 65 millones de dólares (…) Necesitamos una familia de cohetes que abarque diferentes variantes", afirmó Kirk Pysher, el presidente de ILS —una empresa conjunta con una mayor participación rusa— citado por el portal Spacenews.

    El Protón Medium es básicamente la versión del Protón privado de la tercera etapa. El cohete podrá llevar a la órbita entre 5 y 5.7 toneladas de carga útil y, en este ámbito, entra en el área de la mayor cuota de mercado espacial contemporáneo.

    "[El Protón Medium] cabe en este 'punto ideal' para lanzar satélites de clase mediana, y aquí competirá directamente con el Falcon 9 [de SpaceX]", apuntó Pysher.

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    El primer lanzamiento de la nueva versión del emblemático cohete está previsto para el 2018 mientras la primera misión comercial está planeada para el 2019.

    Además, el fabricante del vehículo, el Centro Jrúnichev, contempla elaborar una versión aún más ligera, el Protón Light, con la capacidad de unas 3.6 toneladas, aunque todavía la atención está enfocada en la variedad de clase mediana.

    Los cohetes rusos Protón sufrieron un golpe a su reputación tras la suspensión de los vuelos y la revisión de los motores ya fabricados realizada recientemente por la agencia espacial rusa Roscosmos.

    No obstante, con una serie de lanzamientos exitosos consecutivos, Pysher espera que el interés de los clientes hacia el cohete y, más importante, hacia su sucesor, vuelva.

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    Falcon 9, Protón-M, SpaceX, Rusia
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