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    Impresión artística de la megaestructura Esfera de Dyson alrededor de una hipotética estrella

    Científicos hallan una explicación a la estrella 'alienígena'

    © Wikipedia/ Kevin Gill
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    La conocida como estrella KIC 8462852 es un lucero que se encuentra a unos 1480 años luz de la Tierra, en la constelación del Cisne y que ha logrado captar la atención de los astrofísicos, debido a las enigmáticas fluctuaciones de luz que presenta y que hasta ahora no han podido ser explicadas.

    El misterio de la estrella del Cisne

    A mediados de octubre de 2015 astrónomos de la Universidad de Yale contaron al mundo sobre las inusuales fluctuaciones en el brillo de la estrella KIC 8462852 —de forma epónima llamada Estrella de Tabby—, cuyo resplandor disminuye frecuentemente, pero de forma no periódica. Además, el lucero mostró grandes depresiones de brillo registradas en dos ocasiones durante los últimos 7 años de observación.

    Ese comportamiento inusual y no predecible de la estrella llevó a muchos a buscar explicación en la conocida como Esfera de Dyson. Se trata de una hipotética megaestructura descrita por primera vez por el físico Freeman Dyson y que representa en general una construcción artificial alrededor del astro que permitiría a una civilización avanzada aprovechar al máximo la energía lumínica y térmica del lucero.

    Impresión artística de la megaestructura Esfera de Dyson alrededor de una hipotética estrella
    Impresión artística de la megaestructura Esfera de Dyson alrededor de una hipotética estrella

    Para mayor convencimiento de los escépticos, en enero de 2016 el astrónomo Bradley Schaefer reportó que el brillo de KIC 8462852 cayó inexplicablemente 0,16 magnitudes durante el último siglo, algo que fue probado tanto por el telescopio Kepler, como por el observatorio de Púlkovo. Durante los últimos dos años la estrella 'alienígena' enfocó la atención de muchos astrónomos que buscaban alguna explicación natural para este fenómeno.

    'Avalanchas' magnéticas

    La doctora Karin Dahmen, de la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign, cuenta que la ojeada del gráfico de las fluctuaciones de KIC 8462852 le hizo recordar la manera en la que diferentes materiales responden a los campos magnéticos. Cuando eso ocurre, explica la física, se crea una especie de 'avalancha' magnética, que obliga a cada vez más y más átomos o electrones cambiar la dirección de su campo magnético.

    La puesta del sol
    © Sputnik / Valeri Melnikov
    Todo su equipo de científicos está compuesto mayoritariamente no por astrónomos, sino por científicos dedicados al estudio de la llamada 'física de materias condensadas', que explica el comportamiento de materiales como, por ejemplo, los superconductores, los de las estrellas de neutrones, el condensado de Bose-Einstein y muchos otros elementos comunes, como el agua.

    "Hemos estudiado este fenómeno magnético que se produce en el interior de los materiales terrestres. Ahora estamos tratando de entender si se produce dentro de las estrellas. Tenemos que comprobar si hay indicios de la existencia de tales fenómenos en las entrañas de las otras estrellas, con el fin de asegurar su existencia dentro de KIC 8462852", dice Karin Dahmen en un artículo publicado en la revista científica Physical Review Letters.

    Las recientes observaciones del espectro roentgen de otras estrellas han demostrado que tales 'avalanchas' magnéticas pueden ocurrir en el interior de las estrellas, cuenta Dahmen. Esto le llevó a la idea de que algo similar en el interior de KIC 8462852 podría ser la causa de sus fluctuaciones de brillo: su fuerte campo magnético interfiere en el ciclo en renovación de la plasma en la superficie de la estrella, lo que hace caer temporalmente su luminosidad. Esto es un proceso similar al que provoca la aparición de las manchas negras en nuestro Sol, pero a una escala mucho mayor.

    La curva de luz que muestra una depresión en la luminosidad de KIC 8462852 hasta un 22% el 28 de febrero de 2013, captada por el telescopio Kepler
    La curva de luz que muestra una depresión en la luminosidad de KIC 8462852 hasta un 22% el 28 de febrero de 2013, captada por el telescopio Kepler

    A favor de esa hipótesis hablan otros factores, como la alta velocidad de rotación alrededor de su eje que muestra KIC 8462852, un hecho que supone la existencia de un campo magnético muy fuerte. Por otra parte, Dahmen y su equipo reconocen que esto no explica otro comportamiento inusual de la estrella: la paulatina reducción de su luminosidad promedia durante el último siglo.

    Así que, tal parece, la paradójica estrella KIC 8462852 aún nos dará mucho de qué hablar.

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    estrellas, Universidad de Illinois, Karin Dahmen, EEUU