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    Un nuevo estudio arroja luz acerca de los motivos detrás de la dominancia de los mamíferos norteamericanos sobre los suramericanos tras el surgimiento del istmo de Panamá, que unió América del Sur a las tierras americanas al norte.

    La formación del istmo de Panamá hace unos 2,8 millones de años creó un puente para que los animales cruzaran en ambas direcciones. Pero el resultado de esta migración masiva ha desconcertado a los paleontólogos durante mucho tiempo. ¿Por qué se puede encontrar una gran proporción de mamíferos con orígenes norteamericanos en América del Sur, pero no al revés?

    Un nuevo estudio, llevado a cabo por científicos del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales (STRI, por sus siglas en inglés), del Centro de Biodiversidad Global de Gotemburgo y de otras instituciones, analizó datos fósiles de las dos partes del continente americano para entender la razón detrás de esta "asimetría drástica", informó Phys.org.

    Casi la mitad de los mamíferos suramericanos de la actualidad descienden de animales inmigrantes norteamericanos. Sin embargo, solo el 10% de los mamíferos norteamericanos poseen ancestros suramericanos. Los resultados de la investigación revelaron que la principal razón detrás de este fenómeno es una extinción desproporcionada de los mamíferos suramericanos durante el Gran Intercambio Biótico Americano que siguió a la formación del istmo. 

    "Esto redujo la diversidad de mamíferos nativos disponibles para dispersarse hacia el norte", detalló el medio.

    Algunas posibles explicaciones para la mayor extinción de mamíferos suramericanos durante el intercambio incluyen cambios de hábitat y aumento de la competencia y de la depredación. Los científicos creen que, en particular, las diferencias entre los depredadores en cada continente podrían haber influido en una extinción desigual.

    En América del Sur, existían depredadores con grandes caninos estrechamente relacionados con los marsupiales. Los depredadores norteamericanos, por su parte, tenían dientes carnívoros más especializados y cerebros más grandes, lo que hizo que los mamíferos nativos de América del Sur se volvieran más susceptibles a la depredación. Esto podría haber contribuido a mayores tasas de extinción.

    "Es posible que muchos de los mamíferos nativos de América del Sur no hayan podido sobrevivir a la invasión de depredadores más eficientes", subrayó Soren Faurby, profesor de la Universidad de Gotemburgo (Suecia) y coautor del estudio.

    Los resultados de la investigación muestran que grandes alteraciones en la biodiversidad pueden producir resultados inesperados, visibles tanto en el registro fósil como en la distribución de las especies millones de años después. Los hallazgos podrían proporcionar información sobre las consecuencias a largo plazo del movimiento de especies que ocurre en los días actuales.

    Etiquetas:
    extinción, América del Norte, América del Sur, animales extintos, animales
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