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    Instituto de Investigación de Reactores Nucleares de la ciudad rusa de Dimitrovgrad

    Made in Russia: producen el metal más caro del mundo

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    El californio —elemento químico radiactivo más valioso del mundo— es producido solo en dos lugares del planeta: el laboratorio de Oak Ridge, en EEUU, y el Instituto de Investigación de Reactores Atómicos, en Rusia.

    El precio de un gramo de californio-252 en el mercado mundial es de aproximadamente 30 millones de dólares. Por comparar, el precio del segundo metal más caro del planeta —osmio— es de 10.000 dólares por un gramo.

    Un microgramo de californio es equiparable a un pequeño reactor nuclear y, en muchos casos, no hay ninguna alternativa para este metal único, explica a Sputnik Alexandr Túzov, director del Instituto de Investigación de Reactores Nucleares de la ciudad rusa de Dimitrovgrad, donde se encuentra el laboratorio que produce el valioso metal.

    "Hace unos 40 años se desarrollaron las áreas principales del posible uso de este isótopo. Actualmente las fuentes de californio se aplican en la ciencia y la tecnología nucleares, son fuentes de puesta en marcha de neutrones para ciertos tipos de nuestros reactores nucleares", comentó el director del instituto.

    "Precisamente estas fuentes las suministramos de manera regular al extranjero, por ejemplo, a la empresa francesa Areva. En 2017, por encargo de esta compañía vamos a suministrar las fuentes de puesta en marcha para los reactores que se construyen en China", añade.

    Asimismo, el californio es aplicable en medicina para el tratamiento de los tumores radiorresistentes no curables con radiación gamma, señala Túzov.

    Este metal también se utiliza en la industria del gas y el petróleo. Con la ayuda del californio es posible "calcular bastante rápido la reserva de hidrocarburos en los pozos".

    "El californio ha ocupado un lugar firme en la actividad humana", aseguró el científico.

    La duración total del ciclo de la producción de californio es de 7-8 años.

    "Esta duración y la necesidad de la tecnología nuclear especial para su producción definen el alto precio de este material, que puede alcanzar los 30 millones de dólares", explica Túzov.

    Actualmente, el planeta dispone de tan solo unos gramos de californio 252. "Tan pequeño es su rendimiento en la producción".

    Otra particularidad del californio es que tiene una vida media de solo 2,5 años.

    "Eso significa que el material producido en los años 70-80 hoy prácticamente se ha descompuesto. La cantidad real disponible hoy en el mercado de este isotopo no supera unas decenas de miligramos", constató el director del instituto.

    Dado que el metal se produce solamente en Rusia y EEUU, otros países están interesados en comprarlo a las dos competencias en esta área. Así, Jean-Yves Blanc, representante de la Dirección de Energía Nuclear de la compañía francesa CEA, aseveró que la empresa está interesada en colaborar con Rusia en este campo.

    "Hace 25 años encabecé el grupo que trabajó con las fuentes de californio. Entonces compramos el californio 252 mayoritariamente a los estadounidenses. Para el año 2020, esperamos poner en marcha el reactor Jules-Horowitz, y para hacerlo necesitaremos californio. Anteriormente nos dirigíamos a los estadounidenses. Sin embargo, sería interesante comparar las condiciones que ofrece Rusia como proveedor de este metal", observó Jean-Yves Blanc.

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    ciencia, investigación, metales, EEUU, Rusia
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