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¿Por qué el mundo necesita más caca de ballena?

CC0 / Unsplash / Una ballena jorobada
Una ballena jorobada - Sputnik Mundo, 1920, 04.11.2021
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Las ballenas azules son unos gigantes que pueden alcanzar los 110 pies de largo y pesar hasta 190 toneladas. Junto con otras especies de cetáceos como las ballenas jorobadas y grises, forman parte de un grupo conocido como ballenas barbadas. Juntos, son algunos de los animales más grandes del mundo.
Cualquiera se puede imaginar que estos enormes animales comen mucho. Pues bien, una nueva investigación sugiere que las ballenas barbadas comen tres veces más de lo que se estimaba. Esto también significa que defecan más. Y según los científicos, esta es una muy buena noticia para el resto de nosotros. Los hallazgos se publicaron en la revista Nature.

¿Cómo lo descubrieron?

Las ballenas barbadas generalmente se alimentan de grupos de pequeños peces o crustáceos, incluido el kril. La caca de ballena, a su vez, es una fuente esencial de nutrientes para los ecosistemas oceánicos.

“Si queremos proteger a las ballenas y asegurarnos de que prosperen en los océanos modernos, saber cuánta comida necesitan para sobrevivir y reproducirse es fundamental”, dice a Inverse el autor principal Matthew Savoca, un becario de posdoctorado de la Universidad de Stanford.

Las estimaciones anteriores posiblemente eran inexactas porque se basaron en modelos metabólicos de animales mucho más pequeños, como los delfines, que se estudiaron en cautiverio o se basaron en el contenido del estómago de las ballenas muertas.
Por el contrario, este equipo de estudio utilizó métodos de marcado y mediciones acústicas para recopilar datos de campo sobre más de 300 ballenas en siete especies de ballenas barbadas. Calcularon la cantidad de presas (como enjambres de kril) que consumían las ballenas, así como la cantidad de nutrientes reciclados al océano a través de las heces.
Una ballena jorobada - Sputnik Mundo, 1920, 20.09.2021
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¿Qué encontraron?

Se descubrió que las ballenas consumían tres veces más presas de lo que anteriormente pensaban. Los científicos encontraron que las poblaciones de ballenas de aleta y ballenas jorobadas solo en el noreste del océano Pacífico requieren más de dos toneladas métricas de kril cada año. Pero la cantidad y el tipo de presa consumida depende de la ballena. Por ejemplo, una ballena azul adulta del Pacífico norte del este (Balaenoptera musculus) consumirá 16 toneladas de kril en los días de alimentación, mientras que la ballena franca del Atlántico norte probablemente comerá cinco toneladas de zooplancton pequeño.
Mientras tanto, las ballenas jorobadas prefieren una alternativa entre comer anchoa y kril. Toda esta comida se traduce en una cosa: mucha más caca.

"En resumen, si las ballenas comen más de lo que pensamos, también reciclan más nutrientes, es decir, más caca, de lo que pensamos", dice Savoca.

¿Qué importancia tienen estos hallazgos?

Las ballenas brindan importantes servicios de reciclaje de nutrientes en los ecosistemas oceánicos. Cuando defecan, reciclan los nutrientes, incluido el hierro, de regreso al mar. Estos nutrientes luego son consumidos por criaturas oceánicas más pequeñas como el fitoplancton, que ayuda a mantener los océanos saludables.
Pero mientras que la caca de ballena tiene enormes efectos en los ecosistemas oceánicos globales, una investigación reciente sugiere que la disminución de las ballenas ha estado desacelerando esa cinta transportadora global de reciclaje de nutrientes explica Savoca.
La caza de ballenas hizo que las poblaciones de ballenas barbadas cayeran precipitadamente entre 1910 y 1970. A su vez, las ballenas restantes consumieron menos presas de las que podrían haber sido posibles, reciclando menos nutrientes. Se estimó que la caza de ballenas anterior a 1900, las ballenas barbadas en el océano Austral consumían 430 millones de toneladas de kril antártico anualmente. Eso es dos veces más kril del que existe hoy en día.

"Las ballenas barbadas mantenían las poblaciones de krill de las que se alimentaban", dice a Inverse Victor Smetacek, autor de una perspectiva relacionada con el estudio. Smetacek es investigador del Centro Helmholtz de Investigación Polar y Marina del Instituto Alfred Wegener.

“Todo se derrumbó cuando empezaron a cazar ballenas”, dijo Smetacek.
Este nuevo estudio destaca el papel esencial y frágil de las ballenas en los ecosistemas oceánicos, especialmente ahora que los científicos saben que las ballenas barbadas están contribuyendo mucho más a estos ecosistemas de lo que se pensaba anteriormente.
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¿Qué pasará a partir de ahora?

Si bien algunas poblaciones de ballenas barbadas, como la ballena jorobada, se han recuperado notablemente en los últimos años, a otras no les está yendo tan bien. Según un informe reciente, la población de ballenas francas del Atlántico norte se redujo en un ocho por ciento durante el año pasado, alcanzando sus cifras más bajas en dos décadas. El declive de las ballenas barbadas significa menos reciclaje de nutrientes para los océanos.
Para llevar el océano a un lugar donde podría haber estado si esta disminución nunca hubiera ocurrido, "necesitaríamos imitar a las ballenas agregando hierro artificialmente desde los barcos", dice Smetacek.
Savoca espera que su estudio destaque la importancia ecológica de las ballenas barbadas y ayude en los esfuerzos de conservación. Enfatiza que cambios tan simples como las regulaciones para ralentizar el tráfico marítimo a lo largo de las rutas comunes de las ballenas, pueden tener "grandes efectos positivos".
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