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¿Por qué no pueden rugir los gatos?

CC0 / Unsplash / Un gato bosteza
Un gato bosteza - Sputnik Mundo, 1920, 02.10.2021
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La mayoría de los grandes felinos, como los leones y los tigres, son capaces de rugir para, entre otras cosas, defender su territorio. Los gatos domésticos, por otro lado, solo saben maullar y ronronear. ¿A qué se debe esta diferencia?
La respuesta a esta pregunta está en la fisiología de la laringe y la garganta del gato, ya que son estos los órganos que crean las vocalizaciones felinas.
Debido a la forma en que se producen los ronroneos y los rugidos, estos sonidos son mutuamente excluyentes en los felinos. Eso quiere decir que cualquier especie de felino puede rugir o ronronear, pero jamás hacer ambos, explica John Wible, curador de mamíferos en el Museo Carnegie de Historia Natural en Pittsburgh (EEUU).
El ronroneo es un sonido que el gato puede producir al inhalar y también al exhalar. Se cree que es una habilidad que surgió con la evolución y que es bastante común entre los representantes de la familia de ​​los félidos. Además de los gatos domésticos, son capaces de ronronear el lince, el ocelote, el puma y el guepardo.
"El rugido es mucho más raro entre los gatos y evolucionó en un linaje particular de felinos grandes", dijo Wible a Live Science.
Entre los animales capaces de rugir se encuentran aquellos del género Panthera, al que pertenecen cinco especies muy conocidas: el león, el tigre, el leopardo, el jaguar y el leopardo de las nieves. Este último, sin embargo, es una excepción y perdió su capacidad de rugir, según creen los científicos, a raíz de la evolución.
Al igual que en los humanos, los sonidos producidos por los felinos provienen de su laringe. La diferencia entre los que ronronean y los que rugen se encuentra justamente aquí, aunque no se sabe a ciencia cierta cómo los gatos emiten estos sonidos, dijo Wible.
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Según explica el especialista, todos los mamíferos tienen huesos en el cuello cerca de la mandíbula inferior, los cuales se llaman conjuntamente aparato hioideo. Una de las diferencias más significativas entre las especies rugientes y las especies ronroneantes se encuentra en el hioides.
"Los [felinos] que rugen tienen una disposición única para un par de huesos del aparato hioides, llamados epihioides. En lugar de hueso, el epihioides es un ligamento elástico alargado", detalla Wible.
Otra importante diferencia observada en el organismo de los felinos que rugen y ronronean está en la misma laringe.
"El ronroneo es causado por la contracción extremadamente rápida del músculo vocal, que se encuentra en los pliegues vocales de la laringe", aclara el especialista.
En los felinos que producen rugidos, las cuerdas vocales están compuestas de capas de tejido más largas, más pesadas, más elásticas, más carnosas y más gruesas. Este tejido fuerte y flexible es lo que permite que estos animales emitan el sonido retumbante del rugido, pero que por otro lado no les deja ronronear.
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