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Hallan neuronas en una víctima de la erupción del Vesubio 2.000 años después de la catástrofe

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La erupción del monte Vesubio, ocurrida en el año 79 dC, sepultó las ciudades romanas de Pompeya y Herculano. Ahora, 2.000 años más tarde, un equipo de investigadores descubrió por primera vez las neuronas íntegras en una de las víctimas del desastre.

Durante el estudio, los investigadores de la Universidad de Nápoles Federico II, el CEINGE-Advanced Biotechnology, la Universidad Roma Tre, la Universidad de Milán y el Consejo Nacional de Investigación (CNR) analizaron los restos de un joven vecino de Herculano que había sido enterrado vivo por la erupción. Al examinar el cráneo del hombre, se dieron cuenta de que su tejido cerebral vitrificado todavía contenía restos de neuronas cerebrales casi intactas.

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El autor principal del estudio, Paolo Petrone, calificó el hallazgo de "extremadamente raro". Afirmó que fue el proceso de vitrificación —o conversión de los tejidos humanos en vidrio debido a la exposición muy breve del cuerpo a altas temperaturas y su posterior y rápido enfriamiento— la razón por la que las células cerebrales se conservan tan bien. 

Los investigadores italianos usaron un avanzado microscopio electrónico para examinar los restos del vecino de Herculano, de unos 20 años, que había sido hallado tumbado boca abajo en una cama del Colegio de Augustales, la sede del culto del emperador Augusto. No solo observaron las estructuras esféricas que resultaron ser neuronas, sino también sus prolongaciones, los denominados axones. 

Asimismo, utilizaron la espectroscopia de energía dispersiva de rayos X para examinar la composición química del material. Concluyeron que era rico en carbono y oxígeno, los elementos característicos de la materia orgánica.

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Además, descubrieron que todas las proteínas que contenía también están presentes en el cerebro humano. Tomando en cuenta las concentraciones de las proteínas y la ubicación del fragmento examinado, sugirieron que probablemente se trata de una parte de la médula espinal y el cerebelo, una región del cerebro responsable del movimiento y la coordinación.

Los autores del estudio están convencidos de que el hallazgo tiene una gran importancia para "el campo de los estudios históricos".

Además, podría contribuir a gestionar mejor "desastres como la erupción del Vesubio": los científicos tienen previsto hacer una reconstrucción de distintas fases de la catástrofe. 
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