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Todo lo que hay que saber sobre la ameba comecerebros encontrada en Texas

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En el sistema público de abastecimiento de agua de la ciudad de Texas (EEUU) fue encontrada una rara ameba que se come el cerebro. Esta ameba mortal causa una infección grave para la que hasta ahora no hay un tratamiento efectivo.

El 27 de septiembre, el gobernador de Texas, Greg Abbott, emitió una declaración de desastre en el condado de Brazoria después de que la comisión estatal de medioambiente descubriera una ameba comecerebros en tres de las once pruebas realizadas en el suministro de agua del condado. Los residentes han sido puestos bajo una orden de agua hervida. La advertencia del gobernador se produjo después de que un niño de 6 años muriera tras contraer el microbio peligroso.

Cientos de personas en todo el mundo han muerto a causa del organismo Naegleria fowleri que destruye el tejido cerebral en cuestión de días. 

Qué es Naegleria fowleri

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Este organismo unicelular se puede encontrar en cualquier parte del mundo en ríos y lagos, agua geotérmica, como fuentes termales, fuentes de agua potable geotérmica, piscinas mal mantenidas (con niveles mínimos de cloro o sin cloro) y suelo. Le gustan las altas temperaturas. No existe una prueba rápida para detectar la ameba. Pueden pasar semanas antes de que los funcionarios la encuentren en una zona infectada.

Una vez que entra en el cuerpo, viaja al cerebro y causa una grave infección llamada meningoencefalitis amebiana primaria (MAP). La enfermedad lleva a la destrucción del tejido cerebral. Los niños, los ancianos y los individuos con un sistema inmunológico débil son particularmente vulnerables a la MAP.

Síntomas del contagio

En sus primeras etapas, los síntomas de la MAP se parecen a los de la meningitis bacteriana: dolor de cabeza y fiebre. Los síntomas posteriores incluyen rigidez de cuello, falta de atención a los alrededores y a las personas, pérdida de equilibrio, alucinaciones y convulsiones.

Al final, la MAP lleva a una hinchazón del cerebro y a la muerte. La mayoría de la gente muere dentro de una semana después de contraer el microbio.

¿Existe un tratamiento?

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Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de los Estados Unidos (CDC), no existe un tratamiento eficaz para la MAP y la tasa de mortalidad es superior al 97%. Solo han sobrevivido cuatro de las 145 personas infectadas en EEUU entre 1962 y 2018.

El CDC informa que una persona sobrevivió en México y además se sabe que en 2018, una niña de la ciudad española de Toledo sobrevivió después de contraer Naegleria fowleri. El CDC ha dicho que entre tres y ocho estadounidenses mueren por esta ameba anualmente. La mayoría de las víctimas son jóvenes y varones, es decir el grupo demográfico que tiene más probabilidades de nadar en lagos cálidos.

¿Cómo se puede evitar la infección?

A pesar del sombrío panorama, el riesgo de infección por Naegleria fowleri es muy bajo. En los últimos 10 años, en EEUU solo se han registrado 34 casos. La ameba es mortal solo si entra en el cuerpo a través de la nariz. Las personas no se enferman si beben agua infectada y no se puede contagiar de una persona a otra. La temporada alta para el microbio mortal son los meses de calor.

Es necesario evitar nadar en lagos cálidos o bien usar pinzas para la nariz.

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