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El impacto de las mascarillas y los guantes en el medioambiente, una cuestión de responsabilidad

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La pandemia de coronavirus ha puesto en marcha toda la maquinaria de producción sanitaria para que todo el mundo pueda protegerse con guantes, mascarillas y otros accesorios. Pero, ¿nos hemos parado a pensar el impacto que está teniendo todo esto en el medioambiente?

Las estadísticas de la ONU son preocupantes: en un año normal vertimos hasta 13 millones de toneladas de plástico al mar, y gran parte de este está formada por plásticos de un solo uso. Pero 2020 no está siendo un año normal: estamos recurriendo a mascarillas y guantes de un solo uso más que nunca, y eso se va a notar en nuestros mares y ecosistemas.

570.000 toneladas de todo ese plástico van a parar cada año al Mediterráneo. Lo creas o no, en el fondo de este mar ya se están encontrando mascarillas y guantes desechados incorrectamente por sus usuarios, tal y como ha demostrado el buceador francés Laurent Lombard en un vídeo.

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Las previsiones no son alentadoras, ya que durante el período de desescalada los gobiernos de los países seguirán instando a la ciudadanía a usar mascarillas. En el caso de Italia se necesitarán 1.000 millones de mascarillas y 500 millones de guantes al mes, según estimaciones del Politécnico de Turín.

Esto supone que "si solo el 1% de las mascarillas se desechara de forma incorrecta y se dispersaran en la naturaleza, esto daría lugar a que hasta 10 millones de mascarillas al mes contaminaran el medioambiente", según un informe del WWF.

Las mascarillas no son sinónimo de contaminación... si se usan bien

Las estadísticas resultan chocantes pero la conclusión que saquemos no debe culpar al plástico que utilizamos para protegernos, sino a cómo lo usamos y desechamos.

El profesor de biología marina de la Universidad de Plymouth Richard Thompson recuerda que "[los gobiernos] están pidiendo a cada ciudadano que camine con una mascarilla puesta, pero esto no tiene por qué crear basura". Y es que "la basura en el mar se genera por la forma en que nos deshacemos de los equipos de protección y del plástico en general, no por el uso en sí".

Una de las claves del control de la contaminación con plásticos en este período particular es la llamada economía circular: todo se gestionaría mejor si se tomara mayor conciencia del diseño de productos como las mascarillas. Si produjéramos mascarillas hechas del mismo material, en lugar de utilizar capas de diferentes materiales para una misma mascarilla, haríamos un gran favor al medioambiente.

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En este sentido en Europa ya se están dando pasos a pequeña escala: algunas ONG y otros órganos están empezando a crear equipos de protección individual reutilizables que permiten reutilizar la estructura de la mascarilla para que solo se tenga que desechar el filtro.

A nivel institucional, la UE ya introdujo el año pasado un paquete de normas para que los países hicieran efectiva este año la prohibición de plásticos de un solo uso a fin de reducir la contaminación.

En tiempos de pandemia, no obstante, está primando la voluntad de reducir los posibles contagios mediante el uso de plásticos de un solo uso ante la conciencia medioambiental. Por ejemplo, Starbucks ha prohibido las tazas reutilizables en favor de recipientes de un solo uso.

Otra opción por la que se está apostando para gestionar este gran problema es el uso de plásticos biodegradables, pero incluso estos tienen un impacto negativo en la naturaleza y, lo que es aún más importante, nada de esto sirve de algo si no se respetan las directrices de las autoridades para eliminar los residuos adecuadamente, tal y como alerta la asociación europea representante de los fabricantes de plásticos PlasticsEurope.

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