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El gusano 'elegante' que puede desentrañar enigmas de la biología humana

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Un centenar de investigadores de laboratorios de América Latina está participando de un simposio en Montevideo sobre el ‘gusano elegante', un nematodo que puede ser útil para comprender mejor el funcionamiento del ser humano y ayudar a resolver problemas.

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El Caenorhabditis elegans, mejor conocido como 'gusano elegante' mide normalmente alrededor de un milímetro. Sin embargo, para tener una noción de su grandeza hace falta saber que por investigaciones con este organismo fueron entregados tres premios Nobel: dos en Medicina y uno en Química.

Martin Chalfie, uno de los tres laureados, abrió este 22 de febrero por teleconferencia un simposio en el Instituto Pasteur de Montevideo ante más de 100 investigadores de toda la región, ávidos por crear una red para investigar más en profundidad al pequeño nematodo y poder aplicar los descubrimientos a asuntos que aquejan a los humanos, como la degeneración celular o la obesidad.

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"A nivel molecular y celular, los procesos que ocurren en un organismo más complejo son similares a los que ocurren en otros más sencillos. [El gusano elegante] tiene los mismos tejidos, algunos de los aparatos y órganos que tenemos nosotros", explicó al programa 'Zona Violeta' de Sputnik el investigador de la Universidad de la República (UdelaR) de Uruguay, Gustavo Salinas.

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"Se puede estudiar cómo se forma un órgano en un gusano y eso puede tener un correlato en cómo se forma un órgano en un vertebrado, porque lo que subyace son mecanismos moleculares y celulares comunes", agregó el científico, doctorado en la Universidad de Cambridge y responsable del Laboratorio de Biología de Gusanos del Instituto Pasteur de Montevideo.

Las investigaciones en este organismo comenzaron hace más de 50 años de la mano del científico sudafricano Sydney Brenner, explicó a 'Zona Violeta' la investigadora del Instituto Pasteur Inés Carreras. Para la bióloga, doctorada en la Universidad de Nueva York, Brenner "fue una de esas personas visionarias en el campo de la ciencia".

"Podemos entender una cantidad de procesos biológicos que ocurren en todos los seres vivos, incluso en los seres humanos, a partir de este organismo, formidable para la investigación científica", indicó Carreras.

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Por ejemplo, el sistema nervioso del 'gusano elegante', de unas 300 neuronas, da a los biólogos una oportunidad para saber "cómo, cuándo y por qué se generan las neuronas", conocer los diversos tipos, así como hacer experimentos "que por razones éticas no sería posible realizar en humanos o en primates".

"Se pueden inducir determinadas enfermedades en alguna medida en estos gusanos, que es algo que no se podría realizar en vertebrados. En el caso de la enfermedad de Alzheimer, que es causada por una proteína mal plegada hay maneras para que esa proteína se forme en este gusanito y eso permite ir entendiendo algunos aspectos de esa enfermedad", comentó Salinas.

En los estudios hechos con el 'gusano elegante' "ha habido varios hitos". Uno de los principales fue el descubrimiento de la muerte celular programada. Con el pequeño organismo, se demostró que la muerte de una célula está determinada genéticamente por la misma. Los mecanismos por los que ocurre el proceso "son los mismos" que en seres humanos, dijo el investigador de la UdelaR.

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A la vez, fue el primer animal cuyo genoma fue "enteramente secuenciado", lo que sirvió de base para secuenciar el de los seres humanos. Y aunque el primero sea "de tres órdenes de magnitud más sencillo", ambos comparten "la mitad de los genes".

"En definitiva, como es un organismo modelo y tenemos muchísimas herramientas para trabajar con él en laboratorio, queda a los científicos preguntarse qué es lo que se quiere investigar y qué respuestas se quieren tener", precisó el científico.

Actualmente, el nematodo se utiliza para "entender el metabolismo" y saber más a fondo las causas de síndromes como la obesidad. La manera en la que se desarrollan los distintos tipos de neuronas también son una arista de investigación, así como el estudio del ritmo circadiano.

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"Hace no mucho se descubrió que hay neuronas que tienen hierro y esas neuronas le permiten orientarse frente al campo magnético de la Tierra. Eso puede tener importancia para otros organismos que navegan a través del campo magnético de la Tierra", comentó Salinas sobre una de las ponencias del simposio.

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El simposio de Montevideo tiene como objetivo crear una red de cooperación a escala latinoamericana en torno a la investigación con este organismo. Según Carreras,  estar al tanto de lo que se hace en la región permitirá "colaborar, intercambiar reactivos y poder aprovechar de mejor manera el equipamiento", comentó.

"Es importante mencionar a pesar de que transcurrieron 50 años desde los inicios de Sydney Brenner, en América Latina no hace tanto que se está comenzando a usar y ha habido esfuerzos aislados e independientes de investigación en Argentina, Brasil, Chile, en Colombia y en Uruguay. Esas fuerzas han sido aisladas, por eso creemos que de alguna manera esto puede servir para conocernos todos, para colaborar y cooperar", concluyó Salinas.

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